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Dulce exceso: Como la industria de alimentos engancha a los niños pequeños a consumir azúcar

Dulce exceso: Como la industria de alimentos engancha a los niños pequeños a consumir azúcar

Dulce exceso: Como la industria de alimentos engancha a los niños pequeños a consumir azúcar

Las organizaciones de salud líderes han lanzado su primeras recomendaciones sobre cuales bebidas deberían consumir los niños pequeños: solo leche materna o, si es necesario, formula infantil hasta que el bebé tenga seis meses, después de este período se le puede dar agua, y la leche de vaca hasta que tenga alrededor de un año.

Eso es todo! No jugo, no leches saborizadas o a base de alguna planta, no bebidas con cafeína y definitivamente ningún tipo de bebida gaseosa.

Las buenas noticas son que los padres de los bebés parecen ir por buen camino, ya que se ha visto un incremento en el amamantamiento. Pero una vez que los bebés entran en la zona de niños pequeños esto se vuelve pandemonio.

Se ha encontrado una gran cantidad de comidas y bebidas poco saludables hechas para niños de 6 meses a 3 años, productos empacados para mayor comodidad que prometen que los niños se van a volver más fuertes e inteligentes.

Los suplementos expresan que se va a fortalecer el sistema inmune. Paquetes para apretar con 3 gramos de proteína y 3 gramos de fibra. Waffle de trigo molido horneados, comidas con superalimentos y una gran cantidad de leches destinadas a ayudar al desarrollo del cerebro y los ojos.

Billy Roberts, analista senior de alimentos y bebidas en la firma de investigación Mintel, dice que en el 2018 se lanzaron 4 veces más productos nuevos para bebés y niños pequeños en comparación con el 2o15, de las cuales muchas son comida y bebidas para niños pequeños que son muy altas en azúcar.

¿Qué está impulsando este aumento? Los expertos señalan varios factores. Los padres están demandando empaques más convenientes y para llevar.  El deseo de la industria por la participación en el mercado ha impulsado la publicidad dirigida exclusivamente a  padres de niños pequeños. Y la  poca orientación nutricional para padres primerizos, que obtienen la información que pueden por medio de las salas de chat para padres, la tradición familiar y los pediatras, muchos de los cuales solo tenían una clase única sobre nutrición durante la escuela de medicina.

Con más familias de doble ingreso, la conveniencia se ha convertido en un elemento central para los padres que pasan los bocadillos empaquetados a los niños hambrientos o aburridos en los asientos de seguridad, los cuales están equipados con portavasos y pozos.

“Los estadounidenses les gusta los snacks”, dijo Mary Story, profesora de salud global y medicina familiar y salud comunitaria en el Instituto de Salud Global de Duke. “Y la industria alimentaria siempre está buscando formas novedosas de comercializar sus productos y aumentar la demanda”.

Un informe científico creado para el Comité Asesor de Directrices Dietéticas de 2015, su equipo descubrió que el 29% de las calorías de los niños provenían de refrigerios, la mayoría de los cuales eran alimentos procesados ​​salados o endulzados, no frutas y verduras.

Jennifer Harris lidera un equipo multidisciplinario de investigadores en la Universidad de Connecticut que estudia la comercialización de alimentos para niños, adolescentes y padres, y cómo esta afecta las dietas y la salud.

Ella menciona que los refrigerios para niños pequeños a menudo se posicionan como más saludables que los de los adultos. “Pero no encontramos que ese sea el caso en términos de azúcar agregada, sodio, grasas saturadas y calorías”, dijo Harris. “Puede ser que no le está dando a su niño Cheetos, pero le da bocadillos de Gerber, que son básicamente lo mismo”.

Un bocadillo Happy Baby a base de yogur para niños contiene una cucharadita de azúcar por porción, con cuatro porciones por bolsa. La barra de fibra y proteína de plátanos y zanahorias orgánicos de Happy Tot contiene 2 cucharaditas de azúcar por porción. Happy Family Organics no respondió a las solicitudes de comentarios.

Lorrene Ritchie, directora del Instituto de Política Nutricional de la División de Agricultura y Recursos Naturales de la Universidad de California, teme que los padres de bajos ingresos estén más inclinados a gastar su dinero en estos alimentos para bebés, leches para bebés y bocadillos envasados en vez de comprar opciones más saludables.

  “La cantidad de fondos gastados para promover alimentos saludables, que se realiza principalmente a través de fondos federales de educación nutricional, como WIC y SNAP-Ed, se ve eclipsada por la comercialización de alimentos, que se destina principalmente a alimentos y bebidas no saludables y ‘tratables'”, dijo. “Temo que nunca se logra hacer suficiente publicidad relacionada con las enfermedades crónicas las cuales están conectadas con la dieta”.

Los investigadores descubrieron que los niños que miran 80 minutos de televisión por día ven más de 800 anuncios de comida chatarra anualmente. Los niños pequeños y preescolares son particularmente vulnerables porque no pueden distinguir entre programación y promoción y todavía no entienden la intención de la publicidad para persuadir.

Los bebés necesitan comer entre 35 y 50 calorías por cada libra de su peso, en gran medida para alimentar el crecimiento acelerado del primer año. Ese crecimiento se ralentiza para los niños pequeños, que requieren de 35 a 40 calorías por libra, según las pautas del Instituto de Medicina. Si un niño come un total de 1,200 calorías que incluyen hojaldres de camote Gerber (25 calorías y 6% de los carbohidratos diarios por porción) o bocadillos de frutas de Welch (80 calorías y 11 gramos de azúcar por porción), eso puede exprimir los alimentos saludables.

Esas decisiones tienen consecuencias. Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades dicen que casi el 14% de los niños de 2 a 5 años son obesos (por encima del percentil 95 para el índice de masa corporal), un porcentaje que es mayor para los afroamericanos, hispanos y estadounidenses de bajos ingresos. Un nuevo estudio dice que en los Estados Unidos, se estima que solo la obesidad infantil cuesta $ 14 mil millones anuales en gastos de salud directos.

Lo que beben los bebés y los niños pequeños es igualmente impactante. Hace casi cuatro décadas, Nestlé fue expuesta por convencer a las madres del Tercer Mundo de que la fórmula infantil era mejor que la leche materna. En 1981, la Organización Mundial de la Salud ratificó un código internacional que limitaba la comercialización de sustitutos de la leche materna y fue adoptado por la mayoría de los países, pero no por los Estados Unidos, dijo Harris.

“El código fue diseñado para proteger a los consumidores del marketing sin escrúpulos”, dijo. “Cuando la fórmula infantil se comercializa para los padres, se posiciona como conveniente y más científica porque es una ‘fórmula’ y es una alternativa aceptable, si no mejor, a la leche materna. Todo eso está prohibido por el código”.

Como resultado de la prohibición de comercialización, las ventas de fórmula para bebés bajaron. Las compañías multinacionales detrás de la industria global de alimentos y fórmulas para bebés  tuvieron que expandir su base de clientes, inventando nuevos productos. Desarrollaron fórmulas de seguimiento para niños de seis meses en adelante, a menudo llamadas “leches de crecimiento” o “leches para niños pequeños”.

Con frecuencia se comercializan para los comedores quisquillosos, estas leches se aprovechan de los padres nerviosos por la frecuencia y la cantidad de alimentación de los niños pequeños. A menudo hacen afirmaciones de nutrientes: “DHA y hierro para apoyar el desarrollo del cerebro”, pero Harris dijo que no hay requisitos legales de que estas afirmaciones sean respaldadas por una investigación científica sólida. Estos productos generalmente están compuestos de leche en polvo, sólidos de jarabe de maíz y aceite vegetal, con más sodio y menos proteínas que la leche de vaca entera. Una bebida para niños pequeños Go & Grow de Similac contiene 150 calorías, con 15 gramos o 3 1/2 cucharaditas de azúcar por porción.

Una declaración de Abbott Nutrition, la compañía matriz de Similac, dijo que Go & Grow by Similac no contiene azúcar de mesa agregada. “Los ingredientes principales de la fórmula son la leche descremada y la lactosa: la lactosa es el azúcar de la leche natural que se encuentra tanto en la leche materna como en la leche de vaca. Es un carbohidrato que proporciona una importante fuente de energía para los niños en crecimiento”.

Las leches para niños pequeños son más caras que la leche de vaca y no están cubiertas por programas de asistencia alimentaria como WIC. A menudo son comprados por padres de altos ingresos deseosos de dar a sus hijos todas las ventajas posibles.

Pero ha habido un desarrollo involuntario y potencialmente peligroso. Las leches para niños pequeños son más baratas que las fórmulas infantiles, que son más ricas en nutrientes, con requisitos de composición más estrictos y supervisión de la Administración de Alimentos y Medicamentos. Con frecuencia, el empaque de las fórmulas para lactantes y las leches para niños pequeños puede tener el mismo aspecto, lo que puede dar lugar a casos de bebés que las familias intentan economizar estos productos nutricionalmente insuficientes.

“Hemos hecho un documento sobre lo que la FDA debería establecer para las leches para niños pequeños, porque no hay una declaración de identidad y se les llama cosas diferentes”, dijo Harris. “Debe haber un etiquetado claro sobre las edades a las que está destinado el producto, y deben asegurarse de que el paquete se vea diferente de la fórmula para bebés. Simplemente no hay mucha gente hablando de estas cosas. La investigación no se ha puesto al día con el mercado “.

Por dicha no todo es negativo en el mundo de la nutrición de bebés y niños pequeños. Dominado por los pequeños frascos de vidrio de Gerber y Beech-Nut, los empresarios están lanzando marcas más saludables en bolsas convenientes y en el pasillo refrigerado de la tienda de comestibles.

La neurocirujana Teresa Purzner lanzó recientemente la compañía de alimentos para bebés Cerebelly, con $ 6.7 millones en fondos para apoyar una línea dirigida al desarrollo del cerebro. Angela Sutherland y Evelyn Rusli lanzaron alimentos orgánicos para bebés Yumi en el área de Los Ángeles en 2017, un servicio de suscripción que envía a los clientes pequeños frascos de “borscht para bebés” y parfaits de pudín de trigo sarraceno con mango. Y Serenity y Joe Carr, defensores de la dieta paleo, comenzaron Serenity Kids en 2016, una línea de alimentos para bebés con alto contenido de grasa y carne disponibles en bolsas de 3.5 onzas en Whole Foods por $ 3.99.

La mayoría de estos recién llegados son significativamente más caros que Gerber y Beech-Nut, lo que los pone fuera del alcance de los padres de bajos ingresos. Y WIC, que alimenta a aproximadamente la mitad de los 4 millones de bebés nacidos en los Estados Unidos cada año, no ha aprobado las bolsas, que se adhieren a los frascos de vidrio más estables que a menudo están anclados con purés de frutas azucarados.

El gobierno no tiene pautas para los límites diarios de azúcar para niños menores de 2 años. Pero para niños entre 2 y 18 años, se recomienda un límite de 25 gramos de azúcar. En un análisis reciente de 469 alimentos para bebés convencionales en los Estados Unidos, el 35% contenía más de 10 gramos de azúcar en un frasco o bolsa de 4 onzas para una sola porción. Como punto de comparación, una barra Snickers de tamaño regular tiene 20 gramos de azúcar.

Rick Klauser, director ejecutivo de Sprout Foods, líder en vegetales, dijo que las principales marcas aprovechan las lagunas del gobierno que no requieren una lujosa etiqueta de nutrición e ingredientes en el frente de los paquetes para que coincida con el orden de los ingredientes en la parte posterior.

“Los consumidores ya están frustrados, piensan que saben lo que están alimentando a sus bebés, pero hay una brecha entre lo que le estamos diciendo a las personas y lo que les estamos alimentando”, dijo.

Klauser expresó que mejorar la comunicación en las etiquetas es crucial para los productos alimenticios para niños pequeños, y que el retorno de la inversión se verá en la reducción de los costos de atención médica.

“A los 18 meses”, dijo, “el viaje de nutrición de un niño está más o menos forjado”.

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